Comment la « guerre des puces » met les nations dans la course aux armements technologiques

L’entreprise extrêmement complexe et à enjeux élevés de la fabrication de semi-conducteurs a toujours été une bataille entre des géants mondiaux. Maintenant, c’est aussi une course entre les gouvernements. Ces éléments technologiques critiques – également appelés circuits intégrés ou, plus communément, puces – peuvent être les produits les plus petits mais les plus exigeants jamais fabriqués. Et parce qu’ils sont si difficiles et coûteux à produire, le monde entier ne dépend que d’une poignée d’entreprises. Cette dépendance a été mise en évidence par les pénuries pendant la pandémie et par le renforcement des restrictions américaines sur les exportations de puces vers la Chine dans un contexte de tensions croissantes autour du commerce et de la sécurité. Des dizaines de milliards de dollars seront dépensés dans les années à venir pour augmenter la production, avec des retombées géopolitiques autant qu’économiques.

1. Pourquoi la guerre des puces ?

La fabrication de puces est devenue une activité de plus en plus précaire. Les nouvelles usines coûtent jusqu’à 20 milliards de dollars, prennent des années à construire et doivent fonctionner à plein régime 24 heures sur 24 pour générer des bénéfices. L’échelle requise a réduit le nombre d’entreprises disposant d’une technologie de pointe à seulement trois – Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. (TSMC), Samsung Electronics Co. de Corée du Sud et Intel Corp. des États-Unis. Les fabricants de puces sont de plus en plus surveillés sur ce qu’ils vendent à la Chine, le plus grand marché de puces. Les changements dans la chaîne d’approvisionnement mondiale et les récentes pénuries ont poussé les gouvernements à subventionner de nouvelles usines et de nouveaux équipements, des États-Unis et de l’Europe à la Chine et au Japon.

2. Pourquoi les puces sont-elles si critiques ?

C’est ce qui rend les objets électroniques intelligents. Fabriquées à partir de matériaux déposés sur des disques de silicium, les puces peuvent remplir diverses fonctions. Les puces mémoire, qui stockent des données, sont relativement simples et se négocient comme des marchandises. Les puces logiques, qui exécutent des programmes et agissent comme le cerveau d’un appareil, sont plus complexes et coûteuses. Et à mesure que la technologie exécutant les appareils – du matériel spatial aux réfrigérateurs – devient de plus en plus intelligente et connectée, les semi-conducteurs sont de plus en plus répandus dans le monde moderne. Cette explosion a amené certains analystes à prévoir que l’industrie doublera de valeur pour devenir un marché d’un billion de dollars cette décennie.

3. Le monde manque-t-il de puces informatiques ?

Les blocages pandémiques et les pénuries de la chaîne d’approvisionnement ont rendu de nombreux types de puces rares pendant une période d’environ deux ans. Cet événement a contribué à inaugurer cette nouvelle ère, avec une prise de conscience croissante de leur importance stratégique. Maintenant que la demande de PC et de téléphones se refroidit après la pandémie – et qu’une grande partie du monde tombe dans une récession – le cycle s’est inversé. Les fabricants de puces mettent en garde contre une surabondance dans certains domaines, bien que certains clients, y compris les constructeurs automobiles, aient encore du mal à en avoir assez. Pourtant, pour des raisons politiques, les fabricants de puces sont toujours prêts à ajouter de la capacité à un moment où la demande est fragile, ce qui pourrait encore bouleverser l’industrie.

4. Comment se passe la compétition ?

• TSMC dévoile des budgets plus importants, tandis que Samsung introduit une technologie de pointe avant ses rivaux. Les revenus de TSMC devraient augmenter de 40 % cette année. En 2021, Samsung a dépassé Intel pour devenir le plus grand fabricant de puces au monde ; cette année, TSMC est en passe de dépasser Intel.

• La Chine s’efforce de rattraper son retard, mais fait face à davantage de mesures américaines visant à restreindre l’accès à l’équipement américain pour la conception et la fabrication de puces. Les États-Unis ciblent également une technologie qui, selon eux, pourrait être utilisée à des fins militaires. Notamment, le chinois Huawei Technologies Co., qui dirigeait autrefois le marché des infrastructures de téléphonie mobile et rivalisait avec Samsung en tant que l’un des plus grands fabricants de smartphones, a été coupé de ses principaux fournisseurs. En tout cas, la Chine a un long chemin à parcourir et sa tâche se complique.

• Les politiciens américains ont décidé qu’ils devaient faire plus que retenir la Chine. Le Chips and Science Act, promulgué le 9 août, fournira 50 milliards de dollars de fonds fédéraux pour soutenir la production américaine de semi-conducteurs et favoriser une main-d’œuvre qualifiée nécessaire à l’industrie.

• Les responsables de l’Union européenne étudient les moyens de construire une usine de semi-conducteurs avancés en Europe, éventuellement avec l’aide de TSMC et de Samsung, dans le cadre de son objectif de doubler la production de puces à 20 % du marché mondial d’ici 2030.

5. Comment Taïwan s’intègre-t-il dans tout cela ?

La démocratie insulaire est devenue l’acteur dominant de la fabrication de puces externalisée, en partie à cause d’une décision du gouvernement dans les années 1970 de promouvoir l’industrie électronique. TSMC a créé presque à lui seul l’activité de construction de puces pour les autres, une activité qui a été adoptée alors que le coût de la construction d’usines montait en flèche. Des clients à grande échelle comme Apple Inc. lui ont donné le volume massif pour développer une expertise de pointe et maintenant le monde en dépend désormais. Faire correspondre son échelle et ses compétences prendrait des années et coûterait une fortune. Cependant, la politique a fait la course sur plus que l’argent, les États-Unis signalant qu’ils poursuivront leurs efforts pour restreindre l’accès de la Chine à la technologie américaine utilisée dans les fonderies taïwanaises. La Chine a longtemps revendiqué l’île, à seulement 100 milles au large de ses côtes, comme une province renégat et a menacé de l’envahir pour empêcher son indépendance. Les récents exercices militaires de la Chine ont ravivé les inquiétudes quant à la dépendance du monde vis-à-vis de Taiwan pour les puces.

Plus d’histoires comme celle-ci sont disponibles sur bloomberg.com

L’entreprise extrêmement complexe et à enjeux élevés de la fabrication de semi-conducteurs a toujours été une bataille entre des géants mondiaux. Maintenant, c’est aussi une course entre les gouvernements. Ces éléments technologiques critiques – également appelés circuits intégrés ou, plus communément, puces – peuvent être les produits les plus petits mais les plus exigeants jamais fabriqués. Et parce qu’ils sont si difficiles et coûteux à produire, le monde entier ne dépend que d’une poignée d’entreprises. Cette dépendance a été mise en évidence par les pénuries pendant la pandémie et par le renforcement des restrictions américaines sur les exportations de puces vers la Chine dans un contexte de tensions croissantes autour du commerce et de la sécurité. Des dizaines de milliards de dollars seront dépensés dans les années à venir pour augmenter la production, avec des retombées géopolitiques autant qu’économiques.

1. Pourquoi la guerre des puces ?

La fabrication de puces est devenue une activité de plus en plus précaire. Les nouvelles usines coûtent jusqu’à 20 milliards de dollars, prennent des années à construire et doivent fonctionner à plein régime 24 heures sur 24 pour générer des bénéfices. L’échelle requise a réduit le nombre d’entreprises disposant d’une technologie de pointe à seulement trois – Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. (TSMC), Samsung Electronics Co. de Corée du Sud et Intel Corp. des États-Unis. Les fabricants de puces sont de plus en plus surveillés sur ce qu’ils vendent à la Chine, le plus grand marché de puces. Les changements dans la chaîne d’approvisionnement mondiale et les récentes pénuries ont poussé les gouvernements à subventionner de nouvelles usines et de nouveaux équipements, des États-Unis et de l’Europe à la Chine et au Japon.

2. Pourquoi les puces sont-elles si critiques ?

C’est ce qui rend les objets électroniques intelligents. Fabriquées à partir de matériaux déposés sur des disques de silicium, les puces peuvent remplir diverses fonctions. Les puces mémoire, qui stockent des données, sont relativement simples et se négocient comme des marchandises. Les puces logiques, qui exécutent des programmes et agissent comme le cerveau d’un appareil, sont plus complexes et coûteuses. Et à mesure que la technologie exécutant les appareils – du matériel spatial aux réfrigérateurs – devient de plus en plus intelligente et connectée, les semi-conducteurs sont de plus en plus répandus dans le monde moderne. Cette explosion a amené certains analystes à prévoir que l’industrie doublera de valeur pour devenir un marché d’un billion de dollars cette décennie.

3. Le monde manque-t-il de puces informatiques ?

Les blocages pandémiques et les pénuries de la chaîne d’approvisionnement ont rendu de nombreux types de puces rares pendant une période d’environ deux ans. Cet événement a contribué à inaugurer cette nouvelle ère, avec une prise de conscience croissante de leur importance stratégique. Maintenant que la demande de PC et de téléphones se refroidit après la pandémie – et qu’une grande partie du monde tombe dans une récession – le cycle s’est inversé. Les fabricants de puces mettent en garde contre une surabondance dans certains domaines, bien que certains clients, y compris les constructeurs automobiles, aient encore du mal à en avoir assez. Pourtant, pour des raisons politiques, les fabricants de puces sont toujours prêts à ajouter de la capacité à un moment où la demande est fragile, ce qui pourrait encore bouleverser l’industrie.

4. Comment se passe la compétition ?

• TSMC dévoile des budgets plus importants, tandis que Samsung introduit une technologie de pointe avant ses rivaux. Les revenus de TSMC devraient augmenter de 40 % cette année. En 2021, Samsung a dépassé Intel pour devenir le plus grand fabricant de puces au monde ; cette année, TSMC est en passe de dépasser Intel.

• La Chine s’efforce de rattraper son retard, mais fait face à davantage de mesures américaines visant à restreindre l’accès à l’équipement américain pour la conception et la fabrication de puces. Les États-Unis ciblent également une technologie qui, selon eux, pourrait être utilisée à des fins militaires. Notamment, le chinois Huawei Technologies Co., qui dirigeait autrefois le marché des infrastructures de téléphonie mobile et rivalisait avec Samsung en tant que l’un des plus grands fabricants de smartphones, a été coupé de ses principaux fournisseurs. En tout cas, la Chine a un long chemin à parcourir et sa tâche se complique.

• Les politiciens américains ont décidé qu’ils devaient faire plus que retenir la Chine. Le Chips and Science Act, promulgué le 9 août, fournira 50 milliards de dollars de fonds fédéraux pour soutenir la production américaine de semi-conducteurs et favoriser une main-d’œuvre qualifiée nécessaire à l’industrie.

• Les responsables de l’Union européenne étudient les moyens de construire une usine de semi-conducteurs avancés en Europe, éventuellement avec l’aide de TSMC et de Samsung, dans le cadre de son objectif de doubler la production de puces à 20 % du marché mondial d’ici 2030.

5. Comment Taïwan s’intègre-t-il dans tout cela ?

La démocratie insulaire est devenue l’acteur dominant de la fabrication de puces externalisée, en partie à cause d’une décision du gouvernement dans les années 1970 de promouvoir l’industrie électronique. TSMC a créé presque à lui seul l’activité de construction de puces pour les autres, une activité qui a été adoptée alors que le coût de la construction d’usines montait en flèche. Des clients à grande échelle comme Apple Inc. lui ont donné le volume massif pour développer une expertise de pointe et maintenant le monde en dépend désormais. Faire correspondre son échelle et ses compétences prendrait des années et coûterait une fortune. Cependant, la politique a fait la course sur plus que l’argent, les États-Unis signalant qu’ils poursuivront leurs efforts pour restreindre l’accès de la Chine à la technologie américaine utilisée dans les fonderies taïwanaises. La Chine a longtemps revendiqué l’île, à seulement 100 milles au large de ses côtes, comme une province renégat et a menacé de l’envahir pour empêcher son indépendance. Les récents exercices militaires de la Chine ont ravivé les inquiétudes quant à la dépendance du monde vis-à-vis de Taiwan pour les puces.

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